The design of the explore app – The Datarella Interview

Today, we speak with Kira Nezu (KN), Co-founder of Datarella, about the design of the explore app.

The explore app is available for Android smartphones only. What is the reason not to launch an iPhone version, too?

We started to develop explore as a so-called MVP, a Minimum Viable Product. We chose Android to start with since it offers more variety regarding sensor and phone data. So we only test and make mistakes on one platform. At some point, we will also launch an iPhone version.

explore consists of two different elements: the sensor tracking and the interaction area with surveys, tasks and recommendations. Could you tell us more about the structure and the functionalities of the app?

With the MVP we are trying to stay as flexible as possible to enable fast changes and bug fixing. So we decided to create a hybrid app which incorporates native and web elements. The native part basically is the container with most of the graphics. The content is dynamically fetched from our backend, whereas the result area is fully created with web views. This brings great flexibility: we can update our content within minutes.

Regarding the structure there are 3 areas:
– main content area – divided into the survey area and recommendations,
– menu area,
– result area.

Regarding surveys: there are already mobile survey apps on the market. How does the explore app differ from those?

Before designing the app, we did a lot of research on existing survey apps. We found that either the apps had a very technical design that reminded us of Windows 95. Other apps were very playful but done simply, i.e. one app would show two images – and the user could tap one of those to make a choice.

We want the user to have a playful experience while keeping the flexibility of different interaction formats.

You call explore a Quantified Self app. Can you elaborate on that?

The Quantified Self aspect of explore relies on regular interactions wich ask the same information from the user. In the result area we show the user her personal mood chart with her own results compared to other explore users. Currently we are working on a location heat map in which the user can see her personal location history of the past days – and also that of other users. We had some surprise moments in internal tests: it took quite a while to recall why we were at certain locations. You could compare that with cooking water for tea 5 times before finally remembering to brew your tea.

So what are the next steps for explore?

We will focus on adding more Quantified Self elements as results as well as offer an API for users to play with their own data. We are really looking forward to see what our users will come up with! If you are interested with playing with your data now, you are welcome to participate in our Call for Data Fiction.

Thank you very much.

“Mobile Data: Under the Hood”

The slides of our talk at Munich DataGeeks Meetup:
“A smartphone is a mighty array of sensors. How to access the data, and get meaningful information from the various readings, like geo-location, gyroscope, accelerometer, or even the magnetic flux.
We also discuss the ehtical implication of mobile tracking: informational self-determination, “other-tracking” vs. self-tracking, and how to do spooky things with apparently innocent measurements.”

Another citizen science project: Monitoring ecological change with smartphones

Image above: Nerds for Nature setting up #morganfire01. Licenced under CC-BY-SA 2.0

Mobile citizen science – people jointly contributing to research with their smartphones – has been a frequent topic on this blog (e.g. here,, or What makes it so compelling, is that on the one hand the crowd of participants can generate much more measurements than would be possible with just one team of researchers, on the other hand, it is way less expensive.

In the case of Nerds for Nature, the research set-up is truely minimalistic. The task, Nerds-for-Nature set, is to monitor the recovering flora and fauna at Mount Diablo State Park after a major wild fire, over the course of months and years. To do this, they installed a makeshift camera-stand at different locations, overlooking the desater area. They placed a sing next to the stand, with very simple instructions:
“Place the camera phone in the bracket.”
“Take a photo of the view without filter.”
“Post your picture using #diablofire01 to Twitter, Flickr and Instagram.”

The project went viral, when Sergej Kropenin who works for Twitter, endorsed the project with posting an image and the text “Cool use of twitter“. This has been retweeted more than 8.000 times now, which proves in an impressive way, how excited people are about these kind of projects!

Here is the link to Nerds for Nature:

Crowdsourced environmental monitoring

Many parameters a smartphone accidentially measures are useful in monitoring the environment. We have recently discussed, how air pollution with particulate dust can be monitored with an easy ad on to the phone’s camera. But there are even more subtle ways by which users can help to research and monitor environmental conditions.

Another example is given by A. Overeem who track urban temperature over time in various metropole regions arround the globe. The approach is as simple as powerful: a regression over the battery temperature (that is measured by every smartphone anyway).

The microphone, too, can give valuable data on local environmental conditions for an unlimited mass of individual users that participate. Sound level show noise emmission that can be located in space and time. Noise is regarded as a prime source of stress, but rather little is known about the changes that occur in different microgeographic regions.

Apps like Weather Signal use thus a combination of the phone’s sensors to contribute to a richer model for weather conditions.

Appart from just passivly deploying the phones as sensor boards themselves, it is of course also possible to collect data from other local sources and just transmit the results via smartphone. This can be done by letting the users take a picture of some reading of a scale which can then be processed via image recognition. Or you just ask people to put in the readings or their observations into some kind of questionnaire.

The fascinating thing is: since so many people in almost every country carry a smartphone, monitoring environmental conditions and changes is now possible on far larger scales than ever before.

Mapping particulate dust with phones

iSpex device on a smartphone. Image by Sebastiaan ter Burg , published under licence CC BY 2.0
iSpex device on a smartphone. Image by Sebastiaan ter Burg , published under licence CC BY 2.0
iSpex is a plastic contraption that can be clipped on top of a smartphone’s camera. In this simple slit spectrograph light is defracted and polarized by shining through birefringent plastic sheets and a polarisation film. iSpex measures how aerosoles – microscopic or nanoscopic particles hovering in the athmosphere – change the polarization of the highly polarized light that shines from an unclowded, blue sky. This change in polarization renders a distinct pattern in the spectrum, that is cast by the iSpex-device into the phone’s camera. By this approach, iSpex can measure how the air is polluted with particulate dust, which is regarded especially unhealthy and has become topic of fierce political discussions, when the EU ordered city governments to regulate and even lock out automotive traffic.

Behind iSpex stands a consortium of the Netherlands Research School for Astronomy at University of Leiden, Netherlands Institute for Space Research (SRON), National Institute for Public Health and the Environment (RIVM), and the Royal Netherlands Meteorological Institute (KNMI).

Over the course of summer and autumn 2013, thousands of people in the Netherlands participated in “national iSpex days”, jointly measuring particulate dust. The first results of this awesome social effort are published, and we can hope this project will find epigones in other countries.

iSpex website:
Measuring aerosols with spectropolarimetry

Wearable app ‘explore’ succedes in field trial

We have been trialing our app explore in the field since the beginning of December together with our partner Serviceplan Group. Employees of the different branches of Serviceplan tested explore regarding stability and usability. After four weeks testing we can happily announce: explore has passed the test with excellence. The app runs smoothly and stable and will be used in the wild from January on.

Main user locations explore app, December 2013 (Source: Datarella)

The app users have been mostly situated in Germany, but explore was in use also in London, in Poland, Thailand and at the US West Coast, as you can see on the figure above. In an impressive way the aggregated paths and whereabouts map the main routes of the local transit services within Munich, including the lines to the airport, and also the most frequented areas in Munich city, Schwabing, Isarvorstand, and Sendling, and the south west:

explore Nutzung in München

Main user locations within Greater Munich, explore app, December 2013 (Source: Datarella)

All explore participants have been keeping on using the GPS functionality over the full span of the trial – no one has chosen the option to switch off the tracking, which can be done in the settings of the app. This is an important result of the trial: the feature to opt-out was notified to the users, but no one has actively quit the tracking. For the Datarella team this indicates clearly that GPS-tracing is generally accepted by the user, at least if she recognizes, she would get something back from it.

Apart from being able to map the individual paths, the GPS-tracking was deployed to ask the users questions about the specific places they passed by and about the corresponding time. Thus we could learn why a user would stay at the train station and what she would have done there apart from getting on a train.

Additional to the location specific questionnaires, we issued up to three surveys per day, each with up to 10 questions. These surveys covered the different parts of life: the job of course (it was not at last a trial with employees of a company), but also regarding leisure and other topics like general well being, media consumption, environmental concerns, and much more. To find an optimal compromise between the app’s usability and the operational feasibility of the results was one of the main task of the trial.

BarometerHow are you?

Survey: “How are you?”, explore App, format: Smileys 1=very bad, 5=very good (Source: Datarella)

This figure gives the format of the survey (as shown within the explore app) and how the responses could be analyzed (in our backend), for the example “How are you?” (“Wie fühlst du dich?”) from December 3rd to 18th. This question is part of the “mood barometer” survey which can be answered by the user on a scale of five smileys. In the analysis, the weeping face corresponds to a value of 1, the beaming smiley to 5. This survey is presentet repeatedly and thus makes the mood trend visible over time.

How are you?

Survey: “How are you?”, explore App, format: Smileys 1=very bad, 5=very good (Source: Datarella)

This shall give only a small excerpt of the results of the explore field trial. We find it just awesome that the results have been so positive and we now deploy the app with a much broader circle of users. This will be announced early in January with another blog post. If you want to participate, just contact us. The app can be downloaded from Google Play.

We want to thank all participants of the field trial and look forward to continue with an enlarged user base. To all our readers we wish a good start for 2014!

explore besteht Feldeinsatz mit Bravour

Seit Beginn Dezember läuft die explore App im Feldtest mit unserem Partner, der Serviceplan Gruppe. Mitarbeiter verschiedener Tochterunternehmen der Gruppe testen explore hinsichtlich Stabilität und Usability. Nach vier Wochen Test können wir erfreut melden: explore hat mit Bravour bestanden. Die App läuft rund und stabil – und wird nun im Januar auf ihre Einsatzmöglichkeiten im Feld geprüft.

Main user locations explore app, December 2013 (Quelle: Datarella)

Die Nutzer der App haben sich schwerpunktmässig in Deutschland aufgehalten, aber auch in London, Polen, Thailand und an der Westküste der Vereinigten Staaten wurde explore eingesetzt, wie die obige Abbildung zeigt. Innerhalb Münchens markieren die aggregierten zurückgelegten Wege und Aufenthaltspunkte der explore Tester in anschaulicher Form  die Hauptstrecken des öffentlich-rechtlichen Nahverkehrs inklusive der S-Bahn zum Flughafen, sowie die häufig frequentierten Bereiche der Münchner Innenstadt – mit Schwabing, Isarvorstadt und Sendling, sowie im Münchner Südwesten:

explore Nutzung in München

Main user locations within Greater Munich, explore app, December 2013 (Quelle: Datarella)

Alle explore Teilnehmer haben die GPS-Funktionalität über den gesamten Testzeitraum genutzt – niemand hat zur Option gegriffen, das Tracking im Profilbereich der App auszuschalten. Dies ist ein wichtiges Einzelergebnis des Tests: den Teilnehmern war diese Möglichkeit des Opt-out bewusst, keiner hat sich allerdings aktiv aus dem Tracking verabschiedet. Für das Datarella Team ein deutliches Indiz dafür, dass GPS-Tracking grundsätzlich vom Nutzer akzeptiert wird – zumindest wenn er einen Nutzen bzw. eine Sinnhaftigkeit in diesem Feature erkennt.

Das GPS-Tracking wurde im Test neben der Möglichkeit zur Erstellung individueller Wegstrecken dazu eingesetzt, den Nutzern an bestimmten Orten, an denen sie sich aufhielten, Fragen zu eben jenen Orten und korrespondierenden Aufenthalts-Zeiten zu stellen. Auf diese Weise konnte in Erfahrung gebracht werden, aus welchen Gründen sich Teilnehmer am Bahnhof aufhielten, und was sie dort – ausser beispielsweise mit dem Zug zu fahren – noch gemacht haben.

Neben den Fragen zu Aufenthaltsorten wurden im Test täglich bis zu 3 Umfragen mit jeweils bis zu 10 Einzelfragen durchgeführt. Diese Umfragen bezogen sich auf unterschiedliche Lebensbereiche: zum einen natürlich den Arbeitsplatz – bei einem Test mit Mitarbeitern eines Unternehmens eine Selbstverständlichkeit – zum anderen aber auch auf die Freizeitgestaltung sowie auf weitere Themen wie die allgemeine Befindlichkeit, Mediennutzung, Umweltbewusstsein und viele mehr. Als besonders wichtig bei Erhebung und Auswertung dieser Fragen hat sich eine optimale Mischung aus Bedienbarkeit der App (Usability) und Operationalisierbarkeit der Ergebnisse erwiesen.

BarometerWie fühlst Du Dich gerade?

Umfrage: “Wie fühlst Du Dich gerade?”, explore App, Format: Smilies 1=sehr schlecht, 5=sehr gut (Quelle: Datarella)

So zeigt diese Abbildungen Frage-Format (in der explore App) und Antworten (im Backend) der Frage “Wie fühlst Du Dich gerade?” im Zeitraum 3.-18. Dezember. Die Frage ist Bestandteil der Barometer-Umfrage nach der persönlichen Befindlichkeit und kann vom Nutzer auf einer Skala mit fünf Smilies beantwortet werden. In der Auswertung bedeutet der Wert 1 das weinende Gesicht, der Wert 5 wird dem strahlenden Smiley gegeben. Diese Umfrage wurde den Teilnehmern wiederholt gestellt, damit der Stimmungsverlauf über die Zeit sichtbar ist.

Wie fühlst Du Dich?

Umfrage: “Wie fühlst Du Dich gerade?”, explore App, Format: Smilies 1=sehr schlecht, 5=sehr gut (Quelle: Datarella)

Dies soll nur ein kleiner Ausschnitt aus den Ergebnissen des explore Feldtests sein. Wir freuen uns sehr, dass das Ergebnis so positiv ist und wir die App ab Januar auch einen grösseren Kreis zum Einsatz zur Verfügung stellen können. Dazu werden wir uns Anfang Januar in einem weiteren Beitrag auffordern. Wer Interesse an der Nutzung bzw. dem Einsatz von explore hat, kann sich gern an uns wenden. Die App befindet sich bereits in Google Play und kann heruntergeladen werden.

Wir bedanken uns herzlich bei allen Teilnehmern des Feldtests und freuen uns auf eine Fortsetzung im erweiterten Kreis ab Januar! Allen Lesern wünschen wir einen guten Start ins Jahr 2014!


Datarella goes East – explore App ab Januar in China, Russland und Japan einsetzbar

Das schönste Weihnachtsgeschenk haben wir uns bei Datarella selbst gemacht: die explore App ist ab Januar nicht nur für den internationalen Einsatz auf englischsprachigen Märkten verfügbar, sondern auch für den Einsatz in China, Russland und Japan bereit. Damit ist Datarella das erste Unternehmen, das mobile Marktforschung in den beiden BRIC-Staaten und dem Land der aufgehenden Sonne für europäische Kunden anbietet. Erste Projekte in den Märkten sind für das erste Quartal 2014 bereits in Vorbereitung.

Gerade China und Russland stehen Marktforscher vor einer grossen Herausforderung: Allein China bietet mit einer Bevölkerung von über 1,3 Milliarden Menschen, auf einer Fläche von rund 9,6 Milliarden Quadratkilometern und über 20 Städten mit mehr als 1 Million Einwohner eine überaus vielfältige Volkswirtschaft, die systematische Marktforschung zu einem absoluten Muss werden lässt. Streng genommen gibt es nicht das eine China, sondern vielfältige, kulturell und ökonomisch stark unterschiedliche Bevölkerungssegmente. Daher empfiehlt es sich auch, Forschung nicht mit in einer übergreifenden Strategie anzugehen, sondern sich zunächst kleinere Regionen auszusuchen und diejenigen Kundensegmente auszumachen, die den grössten Wertbeitrag liefern.

38% der Chinesen nutzt das Internet über mobile Endgeräte – in ländlichen Gebieten steigt dieser Anteil gar auf 45%. Die Nutzung der Gerãte ähnelt der in anderen Kulturen: 90% spielen Games, 40% tun dies täglich. 89% nutzen Soziale Netzwerke wie Renren, Sina Weibo oder Tencent. Über ein Viertel – 27% aller Chinesen – nutzen ihr Mobilgerät für mindestens eine Stunde täglich.

Wir sind sehr gespannt auf die ersten explore Ergebnisse aus China, Russland und Japan. Interessierten Unternehmen bieten wir die Möglichkeit der Teilnahme an Testprojekten – sprechen Sie uns dazu direkt an!

explore App im Feldtest

Testen, testen, testen – so lautet das Motto für jedes neue Produkt, jedes Startup – einfach für alles, was sich in einem großen Markt behaupten will. Nach erfolgreich abgeschlossenen internen Tests, entlassen wir unsere App explore ins wahre Leben – in einen Feldtest mit einer geschlossenen Nutzergruppe, einer Closed Beta. Unser Partner in diesem Tests ist die Serviceplan Gruppe, die grösste inhabergeführte Agenturgruppe Europas.

Serviceplan Gruppe

Mitarbeiter der Münchner Serviceplan Zentrale setzen explore in der Android Version über einen Zeitraum von zunächst drei Wochen ein. Bis Weihnachten wird explore so auf Herz und Nieren getestet: Funktionalitäten und Usability sowie insbesondere die Eignung für den breiten öffentlichen Einsatz der App stehen auf dem Prüfstand. Beide zentralen Aspekte der App werden von den Teilnehmern täglich eingesetzt: die in die App eingespielten manuellen Umfragen sowie die Sammlung von Orts- und Bewegungsdaten über die entsprechenden Smartphone -Sensoren.

Wir sind gespant, welche Ergebnisse uns erwarten! Viele einzelne Tagesergebnisse werden den Teilnehmern tagesaktuell zurückgespielt – einer der zentralen Aspekte von explore. Wie sich explore geschlagen hat und ob die App bereits fit ist für den Marktstart im Januar 2014, wird bis kurz vor Weihnachten feststehen.